El Origen: 7 teorías acerca de cómo surgió la vida en la Tierra


La vida es un misterio no resuelto del todo por nadie y el origen de la vida es uno más de los capítulos oscuros en este caso.

Se estima que la vida en la Tierra comenzó hace unos 3500 a 3800 millones de años y evolucionó poco a poco desde los organismos más insignificantes en cuanto a estructura hasta alcanzar la complejidad de muchos de los seres vivos actuales, entre los que se encuentran los humanos.

La pregunta esencial es «¿cómo se desarrollaron los primeros organismos a partir de los compuestos químicos presentes en la Tierra?».

Éstas son siete teorías que intentan dar respuesta a una pregunta aún no resuelta:

7. La chispa eléctrica

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El experimento de Miller-Urey desarrollado en 1953 demostró que las chispas eléctricas pueden generar aminoácidos y azúcares en una atmósfera llena de agua, metano, amoniaco e hidrógeno. Esto sugiere que la presencia de descargas eléctricas en la atmósfera primitiva ayudó a formar los primeros compuestos esenciales para la vida.

Lo anterior no fue, por supuesto, un proceso que dio origen a la vida de un día para otro, sino que fue gradual y requirió el paso de millones de años para la formación de moléculas cada vez más grandes y complejas.

Aunque posteriores estudios han revelado que la atmósfera terrestre en sus primeros tiempos era realmente pobre en hidrógeno, algunos científicos plantean que las nubes volcánicas podrían haber tenido los compuestos necesarios faltantes.

6. El barro

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Las primeras moléculas orgánicas podrían haberse conformado a partir del barro, de acuerdo al químico orgánico Alexander Graham Cairns-Smith de la Universidad de Glasgow en Escocia. Su estructura superficial no sólo habría podido aglomerar los compuestos orgánicos sino que ayudó a conformarlos en estructuras definidas, tal como hacen nuestros genes hoy en día.

El papel principal del ADN es almacenar la información de cómo deben ser organizadas otras moléculas. Las secuencias genéticas del ADN son esencialmente instrucciones de cómo los aminoácidos deben formar las proteínas. Cairns-Smith sugiere que los cristales minerales en el barro podrían haber generado patrones específicos a partir de moléculas orgánicas. Después de cierto tiempo, las moléculas orgánicas fueron capaces de organizarse por sí mismas en procesos cada vez más complejos hasta prescindir de la ayuda del barro.

5. Fuentes en la profundidad de los océanos

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Esta teoría sugiere que la vida pudo haber comenzado en fuentes hidrotermales submarinas, las cuales arrojaban moléculas ricas en hidrógeno esenciales para la vida.

Los cavidades rocosas de estas fuentes podrían haber concentrado estas moléculas y así proveer catalizadores minerales para reacciones críticas. Aún hoy, las fuentes submarinas, ricas en energía térmica y química, mantienen unos ecosistemas dinámicos.

4. El frío

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El hielo pudo haber cubierto los océanos hace 3 mil millones de años ya que el sol irradiaba tres veces menos luz que ahora. Esta capa de hielo, posiblemente de cientos de metros de espesor, podría haber protegido los frágiles compuestos orgánicos en su interior de la luz ultravioleta y la destrucción a causa de los constantes impactos de material cósmico.

El frío también pudo haber ayudado a estas moléculas a sobrevivir más tiempo, permitiendo que sucedieran las reacciones clave para la formación de vida.

3. El «Mundo de ARN»

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Actualmente se sabe que el ADN necesita proteínas para formarse y éstas necesitan de ADN para lo mismo, entonces ¿qué fue primero, el ADN o las proteínas?

La respuesta podría ser el ARN (ácido ribonucleico), que puede almacenar información como el ADN, sirve como enzima igual que las proteínas, y ayuda a formar tanto ADN como proteínas. Posteriormente el ADN y las proteínas tuvieron éxito en este mundo de ARN por ser más eficientes.

El ARN existe todavía y desarrolla diversas funciones en los organismos, incluyendo la de actuar como interruptor de encendido y apagado para algunos genes. La cuestión que queda por resolver es la de cómo apareció el ARN en un primer momento. Mientras algunos científicos piensan que la molécula podría haber surgido espontáneamente en la Tierra, otros dicen que tal cosa es poco probable.

Otros ácidos nucleicos aparte el ARN han sido sugeridos para dar una salida al problema, tales como los menos conocidos APN (ácido peptidonucleico) o ATN (ácido treonucleico).

2. A partir de estructuras simples

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En lugar de haberse desarrollado a partir de moléculas complejas como el ARN, la vida pudo haber comenzado con pequeñas moléculas interactuando mutuamente en ciclos de reacciones.

Las moléculas podrían haber estado dentro cápsulas simples similares a membranas celulares. Con el tiempo, moléculas más complejas que desarrollaron estas reacciones mejor que las más pequeñas podrían haber evolucionado en escenarios llamados modelos de «metabolismo-primero», opuestos al modelo de «genes-primero» como el de la hipótesis del Mundo de ARN.

1. Panspermia

Quizá la vida no comenzó en la Tierra, sino que fue traída aquí de algún otro lugar en el espacio, algo conocido generalmente como panspermia aunque más propiamente sería exogénesis.

Se sugiere que, debido a los impactos cósmicos, varias rocas fueron lanzadas desde Marte y terminaron en la Tierra. En efecto, varios meteoritos marcianos han sido encontrados en varios lugares y algunos investigadores han planteado controversialmente que traían microorganismos. Si esta hipótesis fuese cierta, tu origen remoto sería más bien marciano y no terrestre.

Otros científicos han sugerido que la vida pudo haber viajado a bordo de cometas provenientes de otros sistemas estelares. De hecho se ha propuesto un modelo que explica cómo pudieron haberse propagado las «semillas de la vida» en la galaxia.

No obstante, aunque este concepto fuese real, la cuestión de cómo es que comenzó la vida en la Tierra se trasladaría a cómo se originó en otro lugar del espacio.


Conclusión: Caso no resuelto (por ahora)

Aunque éstas y otras teorías dan una explicación más o menos convincente para la formación de los primeros organismos vivos, realmente es difícil saber cuál fue el proceso concreto que dio paso de la materia inerte a la materia viva pues no se ha podido recrear el entorno preciso en el que tuvo lugar.

Varias teorías no listadas aquí proponen modelos híbridos para compensar los puntos débiles de otras explicaciones científicas. Esto pudiera dar una mayor certeza a futuras investigaciones si se considera que pudieron ser muchos los factores que desencadenaron un proceso tan complejo como la vida.

Quizá fue una combinación de varios procesos, incluyendo la ayuda «extraterrestre» (exogénesis y otras teorías exóticas), y en realidad la cuestión del origen esté resuelta o más clara si se combinan las piezas del rompecabezas disponibles.

Otra manera de obtener más respuestas, aún inaccesible, es la observación de los entornos en planetas en otros lugares del universo. Tener acceso a los primeros estadios de la formación de un planeta será un valioso recurso para explicar cómo pudo haber brotado la primera chispa de vida en la Tierra.

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