Infección extraterrestre: La vida pudo haberse propagado desde otro planeta como una epidemia

Mientras que los astrónomos están cerca de encontrar señales potenciales de vida en planetas distantes, una nueva descripción matemática muestra cómo entender la propagación de la vida y determinar si está saltando de estrella en estrella.


Hasta ahora sólo tenemos un ejemplo de planeta con vida: la Tierra. La pregunta que muchos se hacen es la de si hay vida o no en otros lugares del universo. No obstante, durante la siguiente generación, podría ser posible detectar signos de vida en planetas en órbita de estrellas distantes.

Si se llegara a encontrar vida extraterrestre, es seguro que surgirán nuevas preguntas. Por ejemplo, ¿la vida surgió espontáneamente?, ¿pudo haber llegado de alguna parte?, o ¿cómo podríamos explicar que la vida haya cruzado la inmensidad del espacio interestelar desde hace mucho tiempo?

Una investigación reciente hecha por astrofísicos de Harvard muestra que si la vida puede viajar a través del espacio (un proceso denominado «panspermia»), podría extenderse mediante un patrón característico que puede ser potencialmente identificado. «En nuestra teoría, los racimos de vida se forman, crecen y se sobreponen como burbujas en una olla de agua hirviendo», dice Henry Lin del Centro Harvard-Smithsoniano para la Astrofísica (CfA), autor principal del artículo.

Hay dos maneras básicas por las cuales la vida se podría propagar más allá de su estrella natal. La primera sería por medio de procesos naturales, como la propulsión gravitacional de asteroides o cometas transportando microorganismos (litopanspermia). La segunda podría ser gracias a la expansión deliberada de vida inteligente que decide ampliar sus horizontes (panspermia dirigida). Matemáticamente, ambos escenarios comparten el mismo patrón.

El artículo no trata sobre cómo ocurre la panspermia. Los investigadores simplemente preguntan: si realmente ocurre la panspermia, ¿podríamos detectarla? Bajo esta premisa, la respuesta es afirmativa.

El modelo asume que el germen de un planeta con vida se dispersa fuera de éste en todas direcciones. Si uno de estos gérmenes alcanza un planeta habitable orbitando alguna estrella vecina, puede echar raíces. Con el tiempo, el resultado de este proceso podría ser una serie de oasis llenos de vida salpicando el paisaje galáctico.

«La vida podría extenderse de estrella en estrella en un patrón similar al brote de una epidemia. En cierto sentido, la Vía Láctea podría infectarse con células de vida», explica Avi Loeb, coautor y también miembro del CfA. Si se llegan a detectar signos de vida en las atmósferas de otros planetas, el siguiente paso será buscar un patrón. Por ejemplo, en un caso ideal donde la Tierra esté en el límite de una «burbuja» de vida, todos los planetas cercanos que encontremos con vida estarían en una de las mitades del cielo, mientras que la otra sería estéril.

Lin y Loeb advierten de que un patrón sería perceptible solamente si la vida se propaga rápidamente de alguna manera. Puesto que las estrellas en la Vía Láctea van a la deriva entre sí, estrellas que ahora son vecinas no lo serán dentro de algunos millones de años. En otras palabras, el oleaje estelar podría dispersar las burbujas de vida.

A día de hoy, el modelo de propagación como el que proponen Lin y Loeb plantea algunas situaciones que podrían solucionar o atenuar la paradoja de Fermi. (La ecuación de Drake que, básicamente, concluye que el número de civilizaciones avanzadas en el universo es muy grande, se enfrenta a la paradoja de Fermi, quien pregunta «¿entonces dónde están todas?». Esto se discutirá más adelante en otro post).

Conclusión

Hace varios años se aseguraba que la vida había surgido en la Tierra sólo por medio de las reacciones químicas que tuvieron lugar en el ambiente primitivo, y se creía en la teoría de la panspermia como en una especulación más. Ahora, el panorama podría tener una nueva explicación y, quizá, la vida terrestre no sea cien por ciento aborigen.

Si esto fuera así, ¿sería posible algún día identificar el planeta de donde proviene la humanidad y la vida terrestre en general? ¿Qué sucedió con la vida pre-terrestre? Es decir, si eran seres inteligentes, ¿aún siguen vivos en alguna parte? o, si no, ¿los organismos primordiales llegaron a evolucionar de algún modo en su planeta nativo?

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Estas preguntas, por ahora, solamente quedan como tales, únicamente basadas en la premisa de una posible panspermia. Sin embargo, quizá muy pronto, formarán parte de hipótesis y teorías que hoy te parecen ciencia ficción.

Las posibilidades podrían ser muy diversas. Como afirman los científicos, «incluso si la Tierra es el único planeta habitado y la vida primitiva no puede sobrevivir a una travesía interestelar, el viaje espacial dirigido por humanos podría iniciar la colonización de la galaxia algún día». Es probable que en un futuro no sólo astrobiólogos trabajen sobre el problema, sino sociólogos urbanos quienes abordarán el tema de la población en otros planetas.

Aunque en este momento no se pueda resolver la cuestión de la panspermia, te puedo decir que esto te incumbe a ti porque es muy probable que lo llegues a ver como parte de la humanidad si la civilización logra sobreponerse a los obstáculos actuales. ¿La vida primitiva ha tenido la oportunidad de propagarse eficientemente o tendrá que esperar a la vida «inteligente» para hacer el viaje? Quizá tú tengas la respuesta.

Fuente original


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